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MAGNIFIQUE TETE PERLEE, ATWONZEN
Magnificient beaded head, atwonzen
MAGNIFIQUE TETE PERLEE, ATWONZEN
Magnificient beaded head, atwonzen
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MAGNIFIQUE TETE PERLEE, ATWONZEN Magnificient beaded head, atwonzen

RÉGION DE DSCHANG, OUEST DU PAYS BAMILÉKÉ, CAMEROUN

Details
MAGNIFIQUE TETE PERLEE, ATWONZEN
Magnificient beaded head, atwonzen
Région de Dschang, ouest du pays Bamiléké, Cameroun
Hauteur: 22 cm. (8 ¾ in.)
Provenance
Collection Herz
Sotheby's, Londres, 2 juillet 1990, lot 116
Importante collection privée, acquise au cours de cette vente
Literature
Harter, P., Arts Anciens du Cameroun, Arts d'Afrique Noire, Arnouville, 1986, p. 121, fig. 150
Exhibited

Special Notice

ƒ: In addition to the regular Buyer’s premium, a commission of 5.5% inclusive of VAT of the hammer price will be charged to the buyer. It will be refunded to the Buyer upon proof of export of the lot outside the European Union within the legal time limit. (Please refer to section VAT refunds)
Post Lot Text
Beaded heads created for Bamileke royalty, known as atwontzen, are extremely rare. They originate from the kingdoms located in the Dschang region (west of Bamileke country), among the ancient western Bangwa. In 1986, Pierre Harter counted only six – including this one. The other four, illustrated herewith are in the Frum Collection (see Musee Dapper, Formes et Couleurs, 1993, p. 43); former Harter Collection in Harter, op. cit., p. 249; Christie’s New York, Allan Stone Collection (now important Private American Collection), November 12, 2007, lot 632; The Menil Collection, acquired from Philippe Guimiot (Van Dyke, 2008, no. 70); Musée du Quai Branly (73.1992.0.49), also formerly Harter Collection.

These representations consistently portray the skulls of enemies, and are all formed out of a wooden core covered in fabric and decorated with beads, each example offers a unique interpretation. In this case, the expressionism of the features and the intense balance between representation moving into abstraction has the most vitality.

The era from which it originates, the late 18th / early 19th century, is deduced from the genealogy of the "Kemtemelo head" (Roi et sculteurs de l'ouest du cameroun " la panthère et la mygale" Ouvrage de Louis Perrois- Jean Paul Notué, 1997, p. 156; Harter op. cit. p. 157), and confirmed here by the quality of the ancient, granular beads in opaque glass, and some very rare beads in light green and chrome yellow. The age of these beaded heads supports the hypothesis that they coexisted with real beaded skulls, rather than evolved from this practice, as observed by Harter in Foto and in Fontem, among the western Bangwa (including one decorated with the same pattern of radiating rosettes, which this example repeats at the temple and on cheekbones). The cowrie shells emanated from the Indian Ocean and the beads from Vienna and Bohemia, exotic and extremely prestigious trade goods.

Highly symbolic, these depictions of enemies skulls, or the real skulls themselves, were carried by rulers on ceremonial occasions and during certain warrior dances such as the tso or nzen. At the same time, they are overlaid with the symbol of the chief himself, surely a gesture of conquest in the diamond patterns across the forehead. According to von Lintig (‘A Grasslands Beaded Leopard’ in Tribal Arts Magazine, no. 72, 2014, p 111 and 114), this motif is that of the king and symbolizes more than his association with the leopard, but his perceived ability as a were-being to transform into a leopard and access witchcraft to roam as a leopard at night to preside over his subjects. According to Feinboy N'Ketté (interviewed by Harter in 1957, ibid), the atwonzen hung from the neck of the sovereign, "attached by a thong of buffalo leather or by a cord of wukari fabric, and while holding them in their hands [...]they would sway slowly from left to right, clinking together the various cowrie shells of the hair".

Condition Report

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Lot Essay

Les têtes perlées réalisées en l’honneur des souverains bamileké, appelées « atwontzen », sont extrêmement rares. Elles sont originaires des royaumes de la région Dschang (à l’est du pays Bamiléké), situées dans l’ancien Bangwa de l’ouest. En 1986, Pierre Harter en répertoria seulement six dont celle-ci. Les quatre autres illustrées ci-dessous font respectivement partie de la collection Frum (voir Musée Dapper, Formes et Couleurs, 1993, p.43), de l’ancienne collection Harter (op. cit, p.249, Christie’s New York), de la collection Allan Stone (une importante collection privée américaine) 12 novembre 2007, lot 632, de la Menil Collection, acquise par Philippe Guimiot (Van Dyke, 2008, n.70); et enfin de la collection du Musée du Quai Branly (73.1992.0.49), ayant également appartenu à la collection Harter.
Evoquant toujours des crânes d’ennemis, elles étaient sculptées dans une seule pièce de bois, recouverte de tissus et ornées de perles. Chaque exemplaire était une interprétation unique. La virtuosité artistique réside ici dans l’expression des traits et dans un équilibre délicat entre représentation du mouvement et abstraction.
Selon la généalogie des « têtes Kemtemelo », ces têtes perlées seraient apparues à la fin du XVIIème / début du XIXème siècle (Roi et sculpteurs de l'ouest du Cameroun "La panthère et la mygal" par Louis Perrois et Jean Paul Notué, 1997, p. 156; Harter, P., op. cit. p. 157). Cette idée se confirme ici par la qualité de ces perles anciennes fabriquées dans du verre opaque aux tons vert clair et jaune chromé. De par leur ancienneté, on peut supposer que ces têtes coexistaient avec de vrais crânes perlés et qu’elles ne seraient donc pas liées à une évolution de cette pratique, comme l’observa Harter dans Foto et Fontem parmi les Bangwa de l’ouest. (L’une était décorée avec un motif en cocarde qui se répétait sur les tempes et les pommettes). Les cauris provenaient de l’Océan Indien et les perles de Vienne et de Bohème, des marchandises exotiques et extrêmement prestigieuses.
Hautement symboliques, ces têtes perlées, ou de véritables crânes ennemis, étaient portées par le chef lors des cérémonies ainsi que durant certaines danses guerrières, comme les tso ou nzen. Ils étaient recouverts du symbole royal, un motif de diamant apposé sur le front, sans doute un signe de conquête. D’après Von Lintig (‘A Grasslands Beaded Leopard’ inTribal Arts Magazine, n.72, 2014, p. 111 et 114), plus qu’une simple association avec le léopard, ce motif symbolise la capacité du roi à se transformer grâce à la sorcellerie en un léopard qui rodait la nuit parmi ses sujets. D’après Feinboy N’Ketted (interviewé par Harter en 1977), les atwonzen étaient suspendus au cou du chef, « attachés par une lanière en cuir de bison ou par une corde en tissu wukari et pendant qu’ils les tenaient dans leur main, ils se balançaient de gauche à droite en agitant ainsi les cauris retenus dans leurs cheveux ».
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