STATUE LACS MURIK, EMBOUCHURE DU SEPIK
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STATUE LACS MURIK, EMBOUCHURE DU SEPIK

PAPOUASIE-NOUVELLE-GUINÉE

Details
STATUE LACS MURIK, EMBOUCHURE DU SEPIK
PAPOUASIE-NOUVELLE-GUINÉE
Haut. 115 cm (45 ¼ in.)
Provenance
Collection Jay C. Leff (1925-2000), Uniontown, Pennsylvanie
Collection Lynda Cunningham (1943-2016), New York
Alain de Monbrison, Paris
Collection Michel Périnet (1930-2020), Paris, acquis en 1990
Literature
Leff, J., Faces and figures: Pacific Island Art from the Collection of Jay C. Leff, New York, 1965, n° 35
Mills, K., African Arts, février 1979, Los Angeles, vol. XII, n° 2, p. 80
African Arts, février 1981, Los Angeles, vol. XIV, n° 2, p. 67
Exhibited
New York, American Museum of Natural History, Faces and figures: Pacific Island Art from the Collection of Jay C. Leff, janvier - mai 1965
Post lot text
MURIK LAKES FIGURE, MOUTH OF THE SEPIK, PAPUA NEW GUINEA

Brought to you by

Alexis Maggiar
Alexis Maggiar International Head, Arts of Africa, Oceania & the Americas

Lot Essay

L’HOMME ET LA CHAUVE-SOURIS
par Philippe Peltier

L’oeil de Jay C. Leff était implacable et sa collection fut très vite reconnue comme exemplaire. Elle fit rapidement l’objet d’expositions dans les grandes institutions américaines dont, pour ne citer que celles présentées à New York, le Museum of Primitive Art en 1964 et l’American Museum of Natural History en 1965. C’est dans cette dernière institution, lors de l’exposition Faces and Figures: Pacific Island Art from the Collection of Jay C. Leff, que fut montré ce personnage puissant dont il était alors l’heureux propriétaire.

De nombreux traits culturels communs à toute la région du Bas-Sepik sont présents sur cette sculpture. Ainsi la pointe qui surmonte la tête. A l’origine, elle reçut certainement un tube de vannerie dans lequel furent insérés des cheveux se terminant au sommet de la coiffe par un chignon. Cette coiffure était l’apanage des hommes initiés. Ou encore la ligne de trous qui bordent les ailes du nez. Lors des cérémonies, les hommes introduisaient dans ces perforations des petites baguettes de bois portant à leurs extrémités des coquillages. Ces baguettes évoquaient un épisode guerrier au cours duquel un combattant eut le nez percé par de multiples petites sagaies lancées par ses ennemies.

Nous sommes bien ici face à l’image d’un ancêtre. Son visage aux traits humains en est la preuve indubitable - les esprits étaient eux représentés par un nez en forme de bec d’oiseau ou de trompe d’insecte recourbée à son extrémité. L’une des variantes la plus étonnante est ici la figure de chauve-souris attachée sous le menton du personnage. Elle est exceptionnelle dans le corpus connu de ce type de représentation. Chaque sculpture se différencie surtout par les motifs gravés sur le dos et la poitrine du personnage. Ces motifs sont identiques aux scarifications portées par les hommes. Elles sont exécutées lors des initiations mais aussi aux moments importants de la vie comme par exemple la mort d’un proche. Chaque motif relie un homme à son ancêtre qui le porta et forme ainsi des signes d’affiliation connus de tous dans les villages.

En langue murik, ces figures sculptées sont designées sous le terme de kamdimboang. Leur taille varie de petites figures - utilisées le plus souvent par les femmes pour des rituels liés aux expéditions des hommes en haute mer - à des figures de grandes dimensions. Les grandes sculptures étaient gardées dans les maisons des hommes ou dans les maisons individuelles des chefs de clan.

La qualité de la symétrie, des proportions et la puissance des formes sont ici indubitables. Puissance qui est le signe de l’excellence de l’expression mis au service de l’ancestralité.

THE MAN AND THE BAT
by Philippe Peltier

Jay C. Leff ’s eye was relentless, and his collection was very quickly recognised as exemplary. It rapidly became the subject of exhibitions in the great American institutions such as the Museum of Primitive Art in 1964 and the American Museum of Natural History in 1965, to name only those presented in New York City. It was in this last institution, at the exhibition Faces and Figures: Pacific Island Art from the Collection of Jay C. Leff, that this powerful figure, which he owned at the time, was shown.

A number of cultural characteristics common to the entire region of the Lower Sepik are present in this sculpture. For example, the point atop its head. Originally, it was certainly designed to carry a basketwork tube into which hair would be inserted, and the hair would be styled into a chignon. This hairstyle was the privilege of initiated men. Another example is the line of holes that edge the nasal wings. During ceremonies, men would insert into these perforations small wooden sticks bearing shells on their ends. Such sticks evoked a battle in which a warrior would have his nose pierced by a number of small assegais shot by his enemies.

Indeed, this is the image of an ancestor. His face, with human characteristics, is indubitable proof of that: spirit representations might feature a nose in the shape of a bird’s beak or an insect proboscis with a curved tip. One of the most surprising variations here is the bat figure attached underneath the character’s chin. It is exceptional in the known corpus of this type of representation. Each sculpture is distinctive, especially for the engraved designs on the back and chest of the character. These designs are identical to the scarifications worn by the men. They are executed during initiations and at other important turning points in life, such as the death of a loved one. Each one connects the man to the ancestor who wore it, thus forming signs of affiliation known to everyone in the villages.

In the Murik language, these sculpted figures are called kamdimboang. Their size varies from small figurines - most often used by women for rituals around the men’s expeditions on the high seas - to large-scale figures. The massive sculptures were kept in men’s houses or in the individual houses of the clan chiefs.

The quality of the symmetry, proportions and the power of the shapes in this example are indubitable. The power is a sign of excellence in artistic expression applied in honour of the ancestors.
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