GIOVANNI FRANCESCO BARBIERI, DIT IL GUERCINO OU LE GUERCHIN (CENTO 1591-1666 BOLOGNE)
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GIOVANNI FRANCESCO BARBIERI, DIT IL GUERCINO OU LE GUERCHIN (CENTO 1591-1666 BOLOGNE)

L'Adoration des Mages

Details
GIOVANNI FRANCESCO BARBIERI, DIT IL GUERCINO OU LE GUERCHIN (CENTO 1591-1666 BOLOGNE)
L'Adoration des Mages
plume et encre brune, lavis brun
28,1 x 42,6 cm. (11 x 16 ¾ in.)
Provenance
Benedetto (1633-1715) et Cesare (1637-1688) Gennari, neveux et héritiers de l'artiste.
Giovanni Battista Tiepolo (1696-1770), Venise et Madrid.
Comte Antonio Maria Zanetti (1680-1767), Venise.
Baron Dominique Vivant Denon (1747-1825), Paris (L. 779), avec son montage associé (inscrit au verso du montage 'D. 442. 14eme. Ve') ; sa vente, Paris, 1-19 mai 1826, lot 442 ('un dessin très capital et plein d'effet à la plume et lavé au bistre : sujet de l'Adoration des Mages', acheté 101 francs par ‘Baltazard’).
Literature
D. Stone, Guercino, Master Draughtsman. Works from North American Collections, cat. exp., Cambridge, Arthur M. Sackler Museum, Harvard University, Ottawa, National Gallery of Canada, et Cleveland, Cleveland Museum of Art, 1991, p. 52, sous le no. 22 (comme perdu).
Post lot text
GIOVANNI FRANCESCO BARBIERI, CALLED GUERCINO, THE ADORATION OF THE MAGI
PEN AND BROWN INK, BROWN WASH
Considered lost in the literature but known from an engraving by Francesco Bartolozzi (fig. 1), this large sheet of the great master of the Italian Baroque is a complete rediscovery with an exceptional provenance. Once in the collection of the celebrated Venetian painter Giovanni Battista Tiepolo, this Adoration of the Magi was later owned by one of the most fascinating figures of the Napoleonic era, the famous collector and director of the Louvre, Dominique Vivant Denon. The drawing was part of the auction organized after his death in 1826, after which it disappeared from view until its present reappearance on the market.

The engraving by the Florentine Bartolozzi was published in Rome in 1764 by Giovanni Battista Piranesi in the Raccolta di alcuni disegni del Barberi da Cento (E. Calabi, Francesco Bartolozzi. Catalogue des estampes et notice biographique d’après les manuscrits de A. de Vesme, entièrement réformés et complétés d’une étude critique, Milan, 1928, no. 2121). Besides reversing its design, Bartolozzi elaborated Guercino’s drawing considerably in order to give the subject the finished appearance characteristic of a copperplate engraving, completing some details that Guercino had left vague.

The theme of Christ’s infancy is a recurring one in the work of Guercino, and David Stone in 1991 connected Bartolozzi’s print with an Adoration of the Magi in the same technique but of a composition in reverse, with the Virgin and Child seated at left, at the Metropolitan Museum of Art in New York (inv. 08.227.30; see op. cit., 1991, no. 22, ill.). The New York sheet and the one offered here are also related by the unusual motif of the detail of the nude Christ Child reaching out with one hand to grab the top of the vessel proffered to him by the kneeling Magus, while plunging the other hand into the bowl to examine its contents. Stone dates the present drawing (only known to him from the engraving) and that at the Metropolitan Museum to the 1620s, considering them rejected studies for the fresco of the cupola of the cathedral of Piacenza, dated 1622, which includes an Adoration of the Shepherds. In the two sheets the brown wash plays a major role in indicating volume, light and shadow, and rendering texture. Nicholas Turner, on the other hand, prefers a date in the 1630s, before the artist left for Bologna in 1642, comparing the present drawings’ style with sheets in which wash plays a greater role in the structure and lighting of the composition, the pen lines are finer, with frequent staccato effects to suggest variations in surface texture: Cato at Utica bidding farewell to his son at Windsor Castle, dated 1637 (inv. RCIN 902566; see D. Mahon and N. Turner, The Drawings of Guercino in the Collection of Her Majesty The Queen at Windsor Castle, Cambridge, 1989, no. 86, fig. 90), as well as The Virgin of the Rosary at the Morgan Library and Museum in New York (inv. IV,167; see J. Marciari, Guercino: Virtuoso Draftsman, exhib. cat., New York, Morgan Library and Museum, 2019-2020, no. 20, ill.).

After his death in 1666, Guercino’s estate, chiefly a large number of drawings, passed to his nephew Cesare and Cesare’s elder brother, Benedetto Gennari. Many of these drawings were later acquired by Count Antonio Maria Zanetti (1680-1767) in Venice. But Bartolozzi’s engraving (see above) indicates the drawing was also owned by Giovanni Battista Tiepolo, as it is inscribed ‘Ex Collectione Joannis Batistae Tiepolo/ Celebris Pictoris Veneti’ (from the collection of the celebrated Giovanni Battista Tiepolo, celebrated Venetian painter). Whether Zanetti owned this particular sheet either before or after Tiepolo (or both before and after) cannot be established. There can be no doubt that the drawing later belonged to Vivant Denon, who bought part of Zanetti’s collection in 1791 (for other drawings by Guercino from the Denon collection, see Dominique-Vivant Denon. L’Œil de Napoléon, exhib. cat., Paris, Musée du Louvre, 1999-2000, nos. 569-571, ill.). The sale after Denon’s death included as many as fifty drawings by Guercino, of which only six were called ‘capital’ or ‘très capital’ in the sale catalogue. The present drawing was described as `dessin très capital en plein d’effet’ (‘very important and effective’) . By mistake some of the drawings, including the present one, were catalogued under the name of Gennari, an error corrected in a saleroom notice. Denon’s admiration for Guercino is also evident from about twenty prints he made himself after drawings by the Bolognese artist. Later, the Adoration of the Magi was also lithographed by Henry Dagneau as an illustration to Amaury Duval’s publication Monuments des arts du dessin recueillis par le Baron Vivant Denon, published in 1829 after the collector’s death. Denon also owned two paintings by Guercino (exhib. cat., Paris, 1999-2000, op. cit., p. 461, under no. 568).

We are very grateful to Nicholas Turner for his assistance in writing this note.
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Lot Essay

Référencée comme perdue dans la littérature mais connue par une gravure de Francesco Bartolozzi (fig.), cette très large feuille du maître baroque italien est une redécouverte à la provenance exceptionnelle. Ayant appartenu au célèbre peintre vénitien Giovanni Battista Tiepolo, cette Adoration des Mages, d'une riche composition, fera ensuite partie de la collection d’un des plus fascinants personnages de l’époque napoléonienne, le fameux collectionneur et directeur du Louvre, Dominique-Vivant Denon. Le dessin figurera à sa vente après décès en 1826 avant que sa trace n’en soit perdue pour réapparaître aujourd’hui sur le marché.
La gravure correspondante du Florentin Bartolozzi a été publié à Rome en 1764 par Piranèse dans la Raccolta di alcuni disegni del Barberi da Cento (voir E. Calabi, Francesco Bartolozzi. Catalogue des estampes et notice biographique d’après les manuscrits de A. de Vesme, entièrement réformés et complétés d’une étude critique, Milan, 1928, nos. 2121). Pour les besoins requis par la technique de la gravure, Bartolozzi fait quelques adaptations et s’émancipe légèrement du tracé initial du Guerchin pour modifier les lignes et les ombres et les lumières à l'arrière-plan de sa gravure.
Le thème de l’enfance du Christ est récurrent dans l’œuvre du Guerchin, et David Stone dès 1991 rapproche la gravure de Bartolozzi d’une Adoration des Mages de même technique mais à la composition inversée avec la Vierge et l’Enfant assis sur la gauche (New York, Metropolitan Museum of Art, inv. 08.227.30 ; op. cit., 1991, no. 22, ill.). Dans les deux feuilles, la présente étant de plus grandes dimensions, le détail anecdotique de l’enfant qui tente d’attraper le contenu de la coupe tendue par l’un des Mages est assez inhabituel et rend la scène beaucoup plus humaine. Stone date la présente feuille (encore connue uniquement par la gravure) et celle du Metropolitan Museum des années 1620, et les considère comme des projets non retenus pour l’une des fresques de la coupole du dôme de la cathédrale de Plaisance qui inclut une Adoration des Bergers. Dans les deux dessins, le lavis brun joue un rôle primordial dans le placement des volumes et des ombres et des lumières et dans le rendu des différentes textures. Nicholas Turner, en revanche, opte pour ces deux feuilles plutôt pour une datation dans les années 1630, avant le départ de l’artiste pour Bologne en 1642 et s’appuie sur une comparaison stylistique avec deux dessins qui reprennent ce lavis très présent qui structure la composition, caractéristique de cette période dans la carrière de l’artiste : Caton disant adieu à son fils conservé à Windsor Castle et daté 1637 (inv. RCIN 902566 ; voir D. Mahon et N. Turner, The Drawings of Guercino in the Collection of Her Majesty The Queen at Windsor Castle, Cambridge, 1989, no. 86, fig. 90), puis La Vierge au Rosaire de la Morgan Library and Museum de New York (inv. IV,167 ; voir J. Marciari, Guercino: Virtuoso Draftman, cat. exp., New York, Morgan Library and Museum, 2019-2020, no. 20, ill.).
Au décès du Guerchin en 1666, ses neveux Benedetto et Cesare Gennari ont hérité des biens de l’artiste et notamment d’une quantité de dessins très importante, qui passa ensuite entre les mains du Comte Antonio Maria Zanetti (1680-1767) à Venise. La présente feuille a également appartenu à Giovanni Battista Tiepolo probablement avant Zanetti, et peut-être directement acquise auprès des Gennari. Cette information nous parvient grâce à la gravure de Bartolozzi titrée : ‘Ex Collectione Joannis Batistae Tiepolo/ Celebris Pictoris Veneti’ (de la collection de Jean-Baptiste Tiepolo, célèbre peintre vénitien). Puis, comme de nombreuses feuilles du Guerchin en collections vénitiennes, le présent dessin a appartenu à Vivant Denon, qui acquiert une partie de la collection Zanetti en 1791 (pour d’autres Guerchin en provenance de la collection Denon, voir Dominique-Vivant Denon. L’œil de Napoléon, cat. exp., Paris, musée du Louvre, 1999-2000, nos. 568-571, ill.). La vente après décès de Denon ne comptait pas moins d’une cinquantaine de dessins du Guerchin, six seulement qualifiés de ‘capital’ ou ‘très capital’ selon le catalogue de la vente, le présent étant décrit comme ‘dessin très capital en plein d’effet’. Par erreur, quelques-unes de ces feuilles, dont la présente, furent listées dans le catalogue, sous le nom de Gennari, erreur corrigée sur la feuille de vacation. Également graveur, Denon appréciait beaucoup le maître bolonais qu’il grava lui-même une vingtaine de fois. L’Adoration des Mages fut aussi lithographiée par Henry Dagneau pour illustrer le grand ouvrage d’Amaury Duval, les Monuments des arts du dessin recueillis par le Baron Vivant Denon, qui parut après la mort du collectionneur en 1829. Denon possédait également quatre tableaux du Guerchin (cat. exp., Paris, 1999-2000, op. cit., 1999-2000, p. 461, sous le no. 568).
Nous remercions Nicholas Turner d'avoir confirmé l'attribution après examen photographique de l'œuvre, ainsi que pour son aide précieuse apportée à la rédaction de cette notice.

Fig. 1. Francesco Bartolozzi, d'après le Guerchin, Adoration des Mages, British Museum, Londres

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