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Nord Gabon
Hauteur: 24 cm. (9 3/8 in.)
Charles Ratton, Paris avant 1935
Celeste et Armand Bartos, New York, avant 1962
Archives de la Pierre Matisse Gallery, MA 5020: Box 123, planches 1 et 3. Département de Littérature et de manuscrits historiques, The Morgan Library & Museum. New York, New York.
Archives photographiques du Dr. Gaston Durville, Paris, vers 1930
Sweeney, J.J., African Negro Art, New York, 1935, fig.376 (listée)
La tête figure sur la photographie de Soichi Sunami montrant l'accumulation des oeuvres avant leur installation au MoMA
New York, African Negro Art, the Museum of Modern Art, 18 mars - 19 mai 1935
New York, African Art from the Ratton Collection, Pierre Matisse Gallery, 30 mars - 20 avril 1935
Special notice
" f " : In addition to the regular Buyer’s premium, a commission of 7% (i.e. 7.385% inclusive of VAT for books, 8.372% inclusive of VAT for the other lots) of the hammer price will be charged to the buyer. It will be refunded to the Buyer upon proof of export of the lot outside the European Union within the legal time limit.(Please refer to section VAT refunds)
Further details
The reappearance of this masterpiece of Fang sculpture, lost to public knowledge since the 1930s, is an important event. Thanks to several clues, including early photographs, we were able to trace the pedigree of this object.
It appeared for the first time in 1935, while in possession of Charles Ratton, at the moment of the key exhibition African Negro Art (March 18 - May 19, 1935) held at the Museum of Modern Art, New York. Listed in the catalog under number 376, it is pictured on the famous Soichi Sunami photograph showing the accumulation of objects prior their installation in the museum (backwards at the center: in front of the Senufo figure left foot). This exhibition is a turning point in African art appreciation, no longer perceived as ethnography, but as works of art. Charles Ratton played an important role in this exhibition, as he was the central figure responsible for the selection of objects coming from Europe. With the support of Alfred Barr, director of the museum, he worked in collaboration with American specialists, such as James Johnson Sweeney and Robert Goldwater.

Many objects were lent by European institutions and private collection, such as Felix Fnon, Frank Burty Haviland, Louis Carr, Tristan Tzara and Helena Rubinstein, who were friends of Ratton, including part of his own collection Ratton. All of the most elite African art collectors wished to participate to this event. Charles Ratton lent himself several important artworks including the Bartos Fang head. An exhibition at the Muse du Quai Branly (Charles Ratton, l'invention des Arts "Primitifs", June 25-September 22, 2013) will soon enhance the eye of Charles Ratton, the most important dealer of African art in the 20th century, who was one of the first to understand so-called 'primitive' art, to appreciate it for its artistic and not ethnographic aspects and finally to promote it among both collectors and museums.

The Bartos Fang head also appears in a photograph dating from the same year and taken during the African Art from the Ratton Collection exhibition (March 30-April 20, 1935) held at the avant-garde Pierre Matisse Gallery(PMG archives op. cit., 123.1) - the first major crossroads in America where modernist paintings encountered 'primitive' art. Matisse, who at the time, was supporting artists such as de Chirico, Derain, Picasso, Miro and Giacometti, however, wasn't showing his first non-Western art exhibition. The previous year he presented, in association with the same Parisian dealer, Charles Ratton, an Oceanic Art exhibition (see Rubin, 1987, p.115 for a view of the exhibition) and two years later a more general show entitled America, Oceania, Africa (op. cit., p.114).

It may seem surprising that the Bartos Fang head was presented in two simultaneous exhibitions. The answer to this enigma may lie in the MoMA entry register (No. 35493), which mentions "(to Matisse, March 28)" (We would like to thank Jean-Louis Paudrat for the information about African Negro Art). The Pierre Matisse exhibition did not open until March 30, therefore it is possible that the head was only presented 10 days at the MoMA (March 18 to 28) before being given to Matisse for his exhibition. This theory can also explain why the object was not subsequently photographed by Walker Evans.

The Bartos Fang head appears in the Dr. Gaston Durville archives. He was well-known in the years 1930s to 1950s for his theories. Naturists, he was co-director of the Institut de Mdecine Naturelle and author of several treatises on this subject. Moreover, he was an avid collector of African art and especially Gabon and Cameroon Fang art. He was planning to write a book on the Fang statuary, but this project was not realized, only remnants in the archives of this project. They are composed of object photos, from his collection and from other collections, from some of the most famous collectors of that time, such as Charles Ratton, Maurice Ratton, Paul Guillaume, Pierre and Claude Vérité, La Reine Margot (Mr. Shanté), Olivier Lecorneur and Jean Roudillon. When Durville had no pictures, he made drawings copied from books and auction catalogs.The photograph of the Bartos head was probably given by Ratton to Durville for the lectures that he on Pahouin Art at the Gallery Richer on July 1, 8, 15, 22, 1933. Nothing, however, can support this last hypothesis.

Notice relating to the Fang reliquary head, from the Ratton-Bartos collections
By Louis Perrois

The Fang reliquary head from the Bartos Collection (24cm.-9 in.) which rested in this American family's collection for half a century, is a masterpiece of the sculptural art of this major African style: an exceptional and rare object, both intimate and expressive, an archetype of the Northern Gabon "helmeted" and braided coiffure with its small concave face, its prognathous mouth and its plaited hair delicately engraved, enveloped with a thick black patina, seeping in passages, as it should be.

With its rounded volume, this ancestral head, eyema-byeri, or angokh-nlô-byeri, presents a wide and beautifully curved forehead in a quarter-sphere shape which disappear in the palm of the face and, under the nose (eroded), returns in the mouth with full lips. The latter is stylized and presents the characteristic Gabonese Fang 'pout'. We can see on the face evidence of ritual sampling of wood chips, used in the composition of magic "drugs" (byan), and also deeper notches made with a machete - perhaps done when it was collected, in order to desacralize the object(?); there is also evidence on the surface of rodent attacks. Inside hollowed orbits, the large almond shaped eyes are marked with brass pupils. On each side of the cheeks and located far behind the maxillary areas, small chevron-shaped ears bring out the partly shaved temples.

The coiffure is particularly well-treated. It shows two large and flat plaited braids, finely engraved in chevron shapes, on both sides of the axial band, decorated with low relief friezes of diamond motifs, which start from the top of the forehead, behind a headband (frontal and temporal), and fall on the neck as a ponytail. This type of hair dress, in the real daily life of the 19th century Fang, could be done either with the hair, finely plaited, or with an artificial hairpiece made of bamboo strips and fiber, decorated with pearl buttons, superadded and attached to the head (nlo-ô-ngo). These headdresses were worn either by men or women. At the top of the forehead, we see the beginning of axial scarification and a small hole that could have been used to attach red parrot feathers (asè ko), the mark of the sacred, which always adorned byeri figures when they were active.

The cylindrical and massive neck is exceptionally decorated at the back with a double longitudinal engraved pattern. Having been shortened after its collection, it is extended by a thinner tenon (4cm.-1 in.-in height) which serves to maintain the sculpture. Initially, a monoxyle peduncle used to fix the head set into a reliquary box made of bark, nsekh-byeri. This detail, usually hidden by a base, is attested on most other known Fang heads. The base into which it rests today was possibly made by Charles Bauer.

Dating from at least the 19th century, the head has been for decades impregnated with an ointment made out of palm oil, charcoal and copal resin, during propitiatory rites that its own lineage regularly applied from generation to generation. Symbolic evocation of an ancestor, this type of representation coexisted with full-length statuettes, at least in the early 20th century as the German ethnologist G. Tessmann noted in Rio Muni in 1907 (see "Die Pangwe", 1913, vol.2, p.118, fig.43) and the Pastor Grébert in the 1920s in the Ogooué region (cf. Grébert, 2003, folios 143 and 197). However, some specialists have speculated that the Fang heads had historically preceded the use of statues (used also as puppets during the melan rites), a sculpture more directly evoking skulls which were, in fact, the sacred elements of worship.

Among the directly comparable known Fang heads, we can mention a few works studied in my book La Statuaire Fan, Gabon, 1972, and classified as Northern Gabon Betsi Fang heads with nlo-o-ngo or "helmeted" hair dress: no.52, p.95 (Drouot, Paris, May 7th, 1931, 19cm.), no.149, p.347 (Schwob collection, Brussels, 27cm. - object exhibited in Marseille in 1992, Byeri fang, Sculptures d'ancêtres en Afrique, Musée de la Vieille Charité, pp.162-163 - nose and mouth very eroded because of ritual sampling). Other works with historical pedigree: the "Ratton-Carré" head, 37,5cm. (former Charles Ratton and Louis Carré collections, 1932) sold in Paris in 2002 and 2008 (Artcurial-Briest-Poulain-Le Fur, Paris, December 11, 2002, "Art Tribal: Succession Olga Carré, née Burel, Ancienne collection Louis Carré", lot no.114, Sotheby's, Paris, December 4, 2008, no.132), and finally a reliquary head from the Paul Guillaume Collection and Lois Collection, New York 34cm. (in "Eternal Ancestors, The Art of the Central African Reliquary", A. LaGamma, 2007, no.46, pp.202-203, Sotheby's, Paris, 30 November 2010, no.27).

This reliquary head, rediscovered, appears today in the light, with its slightly tortured face through the necessities of the byeri rites laid upon it, imposing its sculptural quality and the subtle refinement of its refined coiffure. This is indeed a masterpiece of the Fang statuary of Equatorial Africa.

Brought to you by

Chloé Beauvais
Chloé Beauvais

Lot Essay

La réapparition de cette pièce maîtresse de la sculpture fang, dont la trace avait été perdue depuis les années 1930, est un véritable évènement. Grâce à un certain nombre d'indices, notamment des photographies anciennes, le pedigree de cette oeuvre s'est précisé. Elle apparaît pour la première fois en 1935, alors en possession de Charles Ratton, lors de l'incontournable exposition African Negro Art (18 mars-19 mai 1935) au Museum of Modern Art de New York. Listée sous le numéro 376 du catalogue, elle figure sur la fameuse photographie de Soichi Sunami montrant l'accumulation des oeuvres avant leur installation au musée (à l'arrière-plan au centre: devant le pied gauche de la statuette sénoufo). Cette exposition marqua un tournant dans l'appréciation de l'art africain, non plus perçu comme de l'ethnographie mais bien comme un art à part entière. Charles Ratton joua un rôle important puisqu'il fut responsable de la sélection des oeuvres provenant d'Europe. Avec le soutien d'Alfred Barr, directeur du musée, il travailla en étroite collaboration avec les spécialistes américains James Johnson Sweeney et Robert Goldwater. Si beaucoup d'objets furent prêtés par des institutions, une grande partie provenait des collections personnelles d'amis ou de confrères de Charles Ratton, tels que Félix Fénéon, Frank Burty Haviland, Louis Carré, Tristan Tzara ou Helena Rubinstein. Tout le gotha de l'art nègre souhaitait participer à l'évènement. Charles Ratton prêta lui-même plusieurs objets importants dont la tête fang de la collection Bartos. Une exposition au musée du Quai Branly (Charles Ratton, l'invention des Arts "Primitifs", 25 juin-22 septembre 2013) mettra bientôt en valeur le regard de Charles Ratton qui fut l'un des premiers à comprendre l'art 'primitif', à l'apprécier pour son aspect artistique et non ethnographique et enfin à en faire la promotion tant auprès des collectionneurs que des musées.

La tête fang figure également sur une photographie datée de la même année et prise lors de l'exposition African Art from the Ratton Collection (30 mars-20 avril 1935) à l'avant-gardiste Pierre Matisse Gallery, véritable carrefour où se rencontraient des toiles modernistes et des objets d'art 'primitif'. Matisse, qui à l'époque défendait des artistes tels que De Chirico, Derain, Picasso, Miro et Giacometti, n'en était cependant pas à sa première exposition d'art non-occidental puisque l'année précédente, il présentait en collaboration avec le même marchand parisien, Charles Ratton, une exposition d'art océanien Oceanic Art (voir Rubin, 1987, p.115 pour une photographie de l'exposition) et deux ans plus tard une exposition plus généraliste America, Oceania, Africa (op.cit., p.114).

Il peut paraître surprenant que la tête fang Bartos ait figuré dans deux expositions simultanées. La réponse de cette énigme pourrait résider dans le registre d'entrée de l'oeuvre au MoMA (n.35.493) qui porte la mention "(to Matisse, March 28/pour Matisse, 28 mars)" (nous tenons à remercier Jean-Louis Paudrat pour les informations concernant African Negro Art). L'exposition de Pierre Matisse ne débutant pas avant le 30 mars, il est probable que la tête fang n'ait été présente que 10 jours au MoMA (du 18 au 28 mars) avant d'être remise à Matisse pour son exposition. Cette théorie permet également d'expliquer pourquoi l'objet n'a pas été photographié par la suite par Walker Evans.

La tête fang de la collection Bartos apparaît dans les archives du Docteur Gaston Durville. Celui-ci était très connu dans les années 1930/50 pour ses théories naturistes. Il était co-directeur de l'Institut de Médecine Naturelle, auteur de plusieurs traités sur le sujet. Par ailleurs, il était un collectionneur passionné d'art africain et tout particulièrement d'objets fang du Gabon et du Cameroun, il avait projeté d'écrire un livre sur l'art fang mais ce projet ne vit pas le jour, seules en subsistent ses archives destinées à cette fin. Elles sont composées de photos d'objets de sa collection et d'autres collections de l'époque dont les plus fameuses comme celles de Charles Ratton, Maurice Ratton, Paul Guillaume, Pierre et Claude Vérité, La Reine Margot (Monsieur Shanté), Olivier Lecorneur et Jean Roudillon. Quand Durville n'avait pas de photos, il faisait des dessins copiés sur des livres ou des catalogues de ventes. La photographie de la tête Bartos a probablement été confiée par Ratton à Durville pour les conférences données par ce dernier sur l'Art Pahouin, à la Galerie Richer, les 1er, 8, 15, 22 juillet 1933. Aucun élément ne permet cependant d'appuyer cette hypothèse.

Par Louis Perrois

La tête de reliquaire fang de la succession Armand P. Bartos (24 cm), restée dans cette collection familiale américaine pendant un demi-siècle, est un des chefs-d'oeuvre de l'art sculptural de ce style majeur de l'Afrique: une oeuvre exceptionnelle et rare, à la fois intimiste et expressive, archétype des têtes à coiffe tressée ou "casquée" du nord du Gabon avec son petit visage à la face creuse, sa bouche prognathe et sa chevelure à nattes délicatement gravées, nappée d'une épaisse patine noire, suintante par endroits comme il se doit.
De volume arrondi, cette tête d'ancêtre, eyema-byeri ou angokh-nlô-byeri, présente un front ample d'une belle courbure en quart de sphère qui se fond dans le creux de la face et, sous le nez (érodé), dans le retour de la bouche lippue, aux grosses lèvres. Celle-ci est stylisée et présente la moue très caractéristique de la manière des Fang du Gabon. On remarque dans cette zone du visage des traces de prélèvements rituels de copeaux de bois, ceux-ci entrant dans la composition de "médicaments" magiques (byan), mais aussi des entailles plus profondes faites à la machette - peut-être au moment de la collecte, afin de désacraliser l'objet ? - voire des marques d'attaques de rongeurs. Au fond des orbites, les larges yeux en amande, traités en creux, sont marqués de pupilles de laiton. De part et d'autre des joues et situées très en arrière des zones maxillaires, de petites oreilles en chevron mettent en valeur les tempes en partie rasées de l'effigie.

La coiffure est particulièrement bien traitée. Elle comporte deux larges tresses nattées aplaties, finement gravées en chevrons, de part et d'autre de la bande axiale, décorée de motifs en frises de losange en léger relief, qui partent du sommet du front, en arrière d'un bandeau (frontal et temporal), et retombent en catogan sur la nuque. Ce type de coiffe, dans la réalité de la vie quotidienne des Fang du XIXème siècle, pouvait être réalisé soit avec les cheveux, finement nattés, soit avec un dispositif postiche fait de lamelles de bambou et de fibres, décoré de boutons de nacre, surajouté et fixé sur la tête (nlo-ô-ngo). Ces coiffes étaient portées indifféremment par les hommes et les femmes. Au sommet du front, on remarque une amorce de scarification axiale et un petit trou qui a dû servir à la fixation des plumes rouges de perroquet (asè ko), la marque du sacré, qui ornaient toujours les figures du byeri quand elles étaient en fonction.

Le cou cylindrique et de volume massif, est exceptionnellement décoré au revers d'un double motif longitudinal gravé. Ayant été raccourci postérieurement à la collecte, il est prolongé par un tenon inférieur plus mince (haut de 4 cm, rapporté ?) qui sert à maintenir la sculpture. Initialement, un tel pédoncule monoxyle servait au maintien de la sculpture, enfoncé dans le coffre-reliquaire en écorce, nsekh-byeri. Ce détail, habituellement caché par le socle, est attesté sur la plupart des autres têtes fang connues. Le socle est possiblement de Charles Bauer.

Datant au moins du XIXème siècle, cette tête a été pendant des décennies imprégnée d'un onguent à base d'huile de palme, de charbon de bois et de résine de copal, au cours des rites propitiatoires que ses propriétaires lignagers lui ont très régulièrement assurés, de génération en génération. Evocation symbolique d'un ou une ancêtre, ce type de représentation coexistait avec des statuettes en pied, tout au moins au début du XXème siècle comme l'ethnologue allemand G. Tessmann a pu le constater au Rio Muni en 1907 (cf. "Die Pangwe", 1913, vol.2, p.118, ill.43) et le pasteur Grébert dans les années 20 dans la région de l'Ogooué (cf. Grébert, 2003, folios 143 et 197). Certains spécialistes cependant ont émis l'hypothèse que chez les Fang, les têtes seules avaient historiquement précédé l'utilisation des statues entières (servant aussi de marionnettes dans les rites du melan), la sculpture évoquant plus directement les crânes qui étaient, en fait, les éléments sacrés du culte.

Parmi les têtes fang connues et de référence, directement comparables, on peut citer quelques oeuvres étudiées dans mon ouvrage La Statuaire fan, Gabon, 1972 et classées comme des têtes à coiffe nlo-o-ngo ou "casquées" des Fang Betsi du Nord Gabon: n.52, p.95 (Drouot Paris, 7 mai 1931, 19 cm.), n.149, p. 347 (collection Schwob, Bruxelles, 27 cm. - oeuvre exposée à Marseille en 1992, Byeri fang, Sculptures d'ancêtres en Afrique, Musée de la Vieille Charité, pp.162-163 - nez et bouche très érodés par des prélèvements rituels). Autres oeuvres de pedigree historique: la tête "Ratton-Carré", 37,5 cm (anciennes collections Charles Ratton et Louis Carré, 1932) vendue à Paris en 2002 puis 2008 (Artcurial- Briest-Poulain-Le Fur, Paris, 11 décembre 2002, Art Tribal: Succession Olga Carré, née Burel, Ancienne collection Louis Carré, lot 114; Sotheby's Paris, 4 décembre 2008, lot 132); enfin une tête de reliquaire de provenance Paul Guillaume puis R.G. Lois New York, 34 cm. (in Eternal Ancestors, The Art of the Central African Reliquary, ed. par A. LaGamma, 2007, n.46, p.202-203; Sotheby's, Paris, 30 novembre 2010, lot 27).

Cette tête de reliquaire, redécouverte, se révèle aujourd'hui au regard, avec son visage un peu torturé par les nécessités des rites du byeri qu'elle présidait, en imposant sa haute qualité sculpturale et le raffinement subtil du décor de sa coiffe. Voilà bien un chef-d'oeuvre de l'art statuaire des Fang de l'Afrique équatoriale.

Pour les repères bibliographiques, on peut se reporter à:
Dapper musée, 1991, Fang, textes de Ph. Laburthe-Tolra, Ch. Falgayrette-Leveau, extraits traduits de G.Tessmann, Die Pangwe, 1913.
Grébert F., 2003, Le Gabon de Fernand Grébert, 1913-1932, éd. D & Musée d'Ethnographie de Genève, Genève (textes de Cl. Savary & L. Perrois).
Perrois L., 1972, La statuaire fang, Gabon, d. Orstom, Paris (thèse)
1979, Arts du Gabon, Arnouville.
1992, Byeri fang, Sculptures d'ancêtres en Afrique, éd. RMN, musée de Marseille.
2006, Fang, série "Visions d'Afrique", éd. 5 Continents, Milan
Tessmann, G., 1913, Die Pangwe, Berlin.

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