Appui-tête Luba Shankadi
Par le Maître de la coiffure en  cascade
Luba Shankadi neck rest
By the master of the cascade coiffure
ƒ: In addition to the regular Buyer’s premium, a c… Read more
Appui-tête Luba Shankadi Par le Maître de la coiffure en cascade Luba Shankadi neck rest By the master of the cascade coiffure


Appui-tête Luba Shankadi
Par le Maître de la coiffure en cascade
Luba Shankadi neck rest
By the master of the cascade coiffure
République Démocratique du Congo
Hauteur: 17 cm. (6½ in.)
Collecté par un administrateur belge en 1907
Sotheby's, New York, 4 mai 1995, lot 108
Collection Rudolf et Leonore Blum, acquis lors de cette dernière
Special notice
ƒ: In addition to the regular Buyer’s premium, a commission of 5.5% inclusive of VAT of the hammer price will be charged to the buyer. It will be refunded to the Buyer upon proof of export of the lot outside the European Union within the legal time limit. (Please refer to section VAT refunds)
Further details
A headrest of a "Master of the Cascade Coiffures" with a rare iconography.

My first encounter with the work of this sculptor goes back to more than forty years ago, to the mid-seventies, when I compiled the catalogue of African sculpture in Italian museums[1]. In the Museo di Antropologia ed Etnografia in Florence, I began to study a headrest created by a great miniaturist[2]. It was accessioned in 1902, and had been collected the previous year (according to the record of the Florentine institution) in the village of Kicondja on Lake Kisale, by Ernesto Brissoni, Italian member of the Force Public in the, then Belgian, Congo colony.
Headrests are commonly used in Africa, mainly in the central region of the continent. It helps to preserve the coiffure while sleeping, which is essential considering these coiffures, created for people of high-rank, are monumental, created in tedious detail over hours and hours. Headrests were also commonly used in China and ancient Egypt, for instance.
Aside the practical function, the headrest performs, or perhaps performed, in Africa, a symbolic, ritual and religious function, and in some cases it was used in divination practices.
In the more elaborate headrests, meant for the members of the ruling class, the pillow upon which the headrests, is supported by a single seated or squatting human figure on a round base. However, when the pillow is supported by two figures, a rectangular base is employed.
The offered Blum headrest is part of a small group of works to whom William Fagg and Margaret Plass, when studying one of these headrests in 1964, gave the name of "Master of the Cascade Coiffures"[3], justified by the monumental coiffure with two enormous wings of supreme elegance, which enrich and crown each of its figures. This element, apparently spectacular when seen in reality, was well-noted by the European explorers, who travelled the Western Congolese regions in the nineteenth-century.
Today the headrests attributed to a limited group of great artists - no more than three or four - working in the small kingdom of Kinkondja, according to the localization by François Neyt[4], are eighteen: eleven with a single caryatid; one with a human being riding an animal with very long body and horns (a sort of goat according to Neyt); six headrests with two face-to-face caryatids; four as the previous ones, and two with different coiffures: one in the cascade shape and the other cruciform fret-worked, a typology which relates to the Hemba, eastern neighbours of the Luba.
As a first consideration of general character one may observe that, unlike the "classic" Luba works, whose forms usually are full and rounded, those of the carvers of the sub-group of Luba-Shankadi, like the sculptor of Blum headrest, have a slender body, which accentuates the size of their monumental hair, making them unmistakable.
Considering only the headrests with one caryatid - in four of them[5] the human figure under the pillow is squatting with spread legs bent behind the body. From this lower section of the base melded with the legs, emerges an erect bust with flat shoulders from which long, outretched arms are bent inwards at sharp angle.
In one headrest from the New York Metropolitan Museum of Art, the right leg, bent at the knee, is put forward while the left hand holds a wing of the coiffure, introducing a hint of movement, which is kept and enlarged in three more headrests[6] (one of them has lost its pillow) in which figures hold in their hands a huge pipe to smoke psychotropic substances. In these, a controlled movement coexists with respect to the distinctive elements of the style of the whole group of carvings.
Finally, the figures of only two headrests[7] are seated with both legs in front - including the offered Blum headrest, which has its hands on the abdomen, under two pert breasts.
This last work, put on sale for the first time, by Sotheby's of New York, on 4th May 1995, was collected, according to the information supplied by the owner, by his father in 1907, a year which places the piece in the period of acquisition of the group of documented headrests: Florence 1901, Berlin 1904, Philadelphia (exhibited) 1908, Bulawayo 1910, London 1913.
A legend under the base of the carving reads: "Repose nuque - pour preserver la coiffure identique celle de l'objet - pice rare", i.e. "Headrest - to save the hairdress identical to that of the object - rare piece".
From the viewpoint of formal creativity, the Blum headrest shares with the others from this corpus the congruity of the volumes, among which the absence of musculature of the arms and the legs which exalts, by contrast, the other parts of the body. There is here the distiguishing element that justifies the conventional name of "Master of the Cascade Coiffures" is the flow in a musical 'crescendo' of the oblique, descending volume of the hair, blocked in the frontal view through the peremptory line of the outstretched arms, and given further vitality through the bent knees in front.
Going to the profile view, the jutting volume of the head with its broad and smooth forehead, which probably had been shaved, balances the imposing mass of the hair, its pure forms suspended in space, depicted as a regal headress as seen in the thin reliefs alternating with congruent grooves.
The flat nose, the slit mouth with small protruding lips, placed almost at the extremity of the chin, give the typical sulky expression to the face.
The back view, like each other element of the work, harmoniously swells and contracts from the coiffure to the curve of the buttocks, and confirms, once more, this sculptor's requirement of formal order in his work. A true master who created objects of perfection intended to hold and protect the precious hair of a Luba princess.

Ezio Bassani

1 Bassani 1977.
2 Inv: n 8312
3 W.Fagg and M. Plass 1964, p. 88.
4 Neyt 1993, p. 177-187.
5 Museo di Antropologia e Etnografia , Firenze; Museum fr Vlkerkunde, Berlin; Muse Royal de l'Afrique Centrale, Bruxelles, Sotheby's 2006
6 Former Charles Ratton coll., Paris, missing at present; The National Museum and Monuments of Rhodesia; The British Museum, London.
7 One of them is in the Horstmann Collection

Bassani E., Il maestro delle capigliagture a cascata, "Critica d'Arte", 1976, fasc: n 148-149, p.75-87.
Bassani E., Africa - capolavori da un continente, Firenze 2003.
De Maret P., Dery M., Murdoch C., The Luba Shankady Style, "African Arts", 1973, vol VII, n 1, note p. 88.
Fagg W. and Plass M., African Sculpture, London 1964.
Neyt F., Luba - Aux sources du Zaire, Paris 1993.

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Chloé Beauvais
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Lot Essay

Un appui-tête d'un "Maître de la coiffure en cascade" présentant une rare iconographie

Ma première rencontre avec une oeuvre de cet artiste remonte à plus de quarante ans, au milieu des années 1970, lorsque je travaillais sur le catalogue des sculptures africaines des musées italiens (1). Le Museo di Antropologia e Etnografia de Florence détenait depuis 1902 un appui-tête réalisé par un grand miniaturiste (2), et collecté l'année précédente (d'après les archives de l'institution florentine) dans le village de Kicondja au bord du lac Kisale, par Ernesto Brissoni, un italien membre de la Force Publique dans la colonie belge du Congo.

L'appui-tête est un mobilier courant en Afrique, notamment en Afrique Centrale. Il permet de ne pas abîmer les coiffures en dormant, surtout que celles-ci, d'une taille impressionnante, nécessitent une longue élaboration et sont conservées longtemps. Les appui-têtes étaient également en usage en Chine et en Egypte antique.

En dehors de leur fonction pratique, les appui-têtes ont, ou avaient, également en Afrique une dimension symbolique, rituelle et religieuse, puisqu'ils étaient parfois utilisés lors de séances divinatoires.

Pour les exemplaires les plus élaborés et destinés aux membres de la classe dirigeante, le plateau ou oreiller, sur lequel la tête repose, est soutenu par une figure humaine assise ou accroupie se tenant sur une base circulaire lorsque le personnage est seul, ou rectangulaire lorsque deux figures se font face.
L'appui-tête de la collection Blum fait partie d'un petit corpus d'oeuvres que William Fagg et Margaret Plass, en étudiant l'une d'entre elles en 1964, nommèrent "Maître de la coiffure en cascade"(3), en raison des coiffures monumentales - deux énormes ailes extrêmement élégantes - ornant ces personnages.
Cet élément, d'apparence incroyable, et exalté ici à des fins expressives, a été observé sur des personnages humains par des explorateurs européens ayant voyagé au XIXème siècle dans les régions à l'ouest du Congo.

A ce jour, ces appuis-têtes, attribuables à un nombre limité de grands artistes - pas plus de trois ou quatre - travaillant dans le petit royaume de Kinkondja, selon la localisation définie par François Neyt (4), sont au nombre de dix-huit, onze avec une caryatide simple, un avec un homme chevauchant un long animal à cornes (une sorte de chèvre d'après Neyt), six avec deux caryatides face à face: quatre avec des coiffures semblables à la catégorie précédente, et deux autres avec des coiffures différentes: l'un des personnages avec une coiffe en cascade, l'autre une coiffe cruciforme perforée, une typologie liée aux Hemba, voisins occidentaux des Luba.
Comme première constatation de caractéristiques générales, il faut noter que, contrairement aux oeuvres "classiques" Luba, dont les formes sont habituellement pleines et rondes, celles des sculpteurs du sous-groupe Luba-Shankadi, auquel appartient l'auteur de l'appui-tête de la collection Blum, ont des corps minces et des membres grêles qui accentuent la taille monumentale de leurs coiffures et les rendent uniques.

Pour nous limiter aux appui-têtes à caryatide simple, pour quatre d'entre eux (5) la figure humaine sous le plateau est accroupie avec les jambes écartées repliées vers l'arrière. De cette base s'élève un buste avec des épaules plates à partir desquelles naissent de longs bras tendus pliés à angle aigu vers l'intérieur.
Sur un exemplaire, conservé à Metropolitan Museum de New York, la jambe droite, pliée au niveau du genou, est tendue vers l'avant tandis que la main gauche soutient une aile de la coiffure, introduisant ainsi un soupçon de mouvement qui est accentué sur trois autres appui-têtes (6) (l'un d'entre eux ayant perdu son plateau) dont les personnages tiennent dans leurs mains une grande pipe destinée à fumer des substances psycotropes. Sur ceux-ci, un mouvement discipliné coexiste dans le respect des éléments stylistiques distinctifs de groupe de sculptures.
Enfin, les figures de ces deux appui-têtes (7) sont assises avec les jambes dirigées vers l'avant; celle de la collection Blum a ses mains posées sur l'abdomen, sous des seins juvéniles.
Cette dernière, mise en vente pour la première fois par Sotheby's, New York, le 4 mai 1995, a été collectée en 1907, année qui situe cette pièce dans la période de collecte des autres appui-têtes référencés: Florence 1901, Berlin 1904, Philadelphie (exposé) 1908, Bulawayo 1910, Londres 1913.
Une étiquette fixée sous le socle de la sculpture mentionne: "Repose nuque - pour préserver la coiffure identique à celle de l'objet - pièce rare".
D'un point de vue de la créativité formelle, l'appui-tête de la collection Blum partage avec les autres sculptures de ce groupe la même pertinence des volumes, y compris l'absence de musculature des bras et des jambes qui exalte, par contraste, les autres parties du corps. L'élément distinctif qui justifie le nom conventionnel du "Maître de la coiffure en cascade" est, en vue frontale, tel un "crescendo" musical des obliques, avec les volumes descendants des cheveux, bloqués par la ligne horizontale péremptoire des long bras tendus vers l'avant.
De profil, le volume proéminant de la tête avec son front large et lisse, certainement rasé, s'équilibre avec l'imposante masse des cheveux, forme pure projettée dans l'espace, précieuse coiffe royale figurée par de fins reliefs alternés par des rainures en harmonie.
Le nez plat, la bouche fendue avec ses petites lèvres en saillie placée à l'extrémité du menton, lui donnent une expression boudeuse.

De l'arrière, la succession d'éléments, qui s'élargissent harmonieusement et se referment avec la courbe inverse du fessier, confirme une fois de plus le besoin d'ordre formel du sculpteur. Ce virtuose a créé un mobilier raffiné à la perfection et destiné à soutenir et protéger la coiffure précieuse d'une princesse africaine.

Ezio Bassani

(1)Bassani, 1977
(2)Inv: n.8312
(3)W. Fagg et M. Plass, 1964, p.88
(4)Neyt, 1993, p.177-187
(5)Museo di Antropologia e Etnografia, Firenze; Museum für Völkerkunde, Berlin; Musée Royal de l'Afrique Centrale, Bruxelles, Sotheby's 2006 (6)Ancienne collection Charles Ratton, Paris; The National Museum and Monuments of Rodhesia; The British Museum, London
(7)L'un d'entre eux est conservé au Metropolitan Museum of Art de New York.

Bassani E., Il maestro delle capigliagture a cascata, "Critica d'Arte", 1976, fasc: n 148-149, p.75-87.
Bassani E., Africa - capolavori da un continente, Firenze 2003.
De Maret P., Dery M., Murdoch C., The Luba Shankady Style, "African Arts", 1973, vol VII, n 1, note p. 88.
Fagg W. and Plass M., African Sculpture, London 1964.
Neyt F., Luba - aux sources du Zaire, Paris 1993.


Caryatide simple (12):
Museo di Antropologia ed Etnologia, Florence (inv.8312 ; collecté en 1901)
Staatliche Museen zu Berlin, Berlin (inv.III C 19987 ; collecté en 1904)
Musée Royale de l'Afrique Centrale, Tervuren (RG 54.77.5)
British Museum, Londres (Adam, 1954, fg.7b)
The Metropolitan Museum of Art, New York (inv.1981.399; collecté avant 1908)
The Metropolitan Museum of Art, New York (inv.1978.412.530)
The National Museum of Monuments of Rhodesia, Bulawayo (collecté en 1910)
Collection Rudolf et Leonore (lot 58; collecté avant 1907)
Collection Udo Horstmann (Neyt, 1993, p.174)
Collection privée (in Fagg, Plass, 1964, p.88)
Collection privée (Sotheby's, Paris, 5 décembre 2006, lot 208; acquis au début des années 1920)
Collection privée (Kerchache, Paudrat, Stephan, 1988, fg.710; personnage chevauchant un animal à corne)

Caryatide double (6)
Musée du Quai Branly, Paris (inv.70.1999.9.1, deux coiffures différentes, anciennes collections Baron Lambert et Hubert Goldet; collecté vers 1905)
Nationalmuséet Copenhagen, Copenhague (inv.G-8376; acquis en 1936 par Kjersmeier)
British Museum, Londres (inv.AF46.481; acquis en 1949)
Collection privée (Sotheby's, Londres, 3 juillet 1989, lot 160; collect avant 1930)
Collection privée (Sotheby's, Paris, 6 juin 2005, lot 31; collecté entre 1935 et 1940)
Ancienne collection Charles Ratton, Paris (Martinez-Jacquet, 2010, fg.96 et expos Philadelphie en 1956).

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